Un grup luminos masiv de galaxii poate face lumină în formarea stelelor

Imagine artistică a galaxiei din centrul nebuloasei Phoenix.
Imagine artistică a galaxiei din centrul nebuloasei Phoenix. (Chandra X-ray Observatory)

S-a descoperit un nou grup de galaxii, care este unul din cel mai mari şi mai strălucitoare din universul nostru şi al cărui nucleu are culoarea albastru deschis.

Cunoscut oficial ca SPT-CLJ2344-4243, acesta se află la 7 miliarde de ani-lumină distanţă şi a fost numit grupul Phoenix, după constelaţia în care se află.

Cele mai multe grupuri de galaxii au nucleele roşii, pentru că stelele pe care le conţin sunt bătrâne. Nucleul de culoare albastră al acestui grup sugerează că gazul care îl înconjoară se răceşte rapid.

O echipă de cercetători, condusă de Institutul de Tehnologie din Massachusetts (MIT), a studiat îndeaproape grupul Phoenix, după ce a fost detectat de South Pole Telescope.

"Galaxiile centrale sunt menţionate de obicei ca 'roşii şi moarte' - ca o grămadă de stele bătrâne care orbitează în jurul unei găuri negre masive şi unde nu se întâmplă nimic nou", a explicat cercetătorul principal, Michael McDonald, de la Institutul Kavli de Astrofizică şi Cercetare Spaţială al MIT, într-un comunicat de presă.

"Dar galaxia centrală din acest grup a prins cumva viaţă, şi dă naştere unui număr extraordinar de stele noi. "

Conform unei teorii populare, gazul din nucleul unui grup ar trebui să se răcească în timp, creând un flux rece care se va condensa în stele noi. Dar nu a fost observat nici un grup care să se răcească la rate prevăzute anterior.

"Ceea ce este interesant la grupul Phoenix este că observăm toată răcirea ce a fost prevăzută anterior", a declarat McDonald. "S-ar putea ca evoluţia acestui grup să fie abia la început, aşa că nimic nu o opreşte, răcindu-se şi provocând o explozie stelară ... de fapt, puţine lucruri formează stele în univers mai repede decât această galaxie."

Echipa a fotografiat grupul cu ajutorul a 10 telescope spaţiale şi la sol, la lungimi de undă diferite, pentru a obţine o imagine completă a caracteristicilor sale.

"Gaura neagră centrală este foarte luminoasă în razele X, dar formarea de stele este foarte luminoasă în radiaţiile optice şi ultraviolete", a declarat McDonald.

Cercetătorii au calculat masa şi luminozitatea, apoi au investigat formarea de stele, descoperind că generează 740 de stele noi pe an, probabil din cauza răcirii rapide.

McDonald speră să continue studierea grupului Phoenix cu ajutorul telescopului spaţial Hubble. "Am putea vedea aceste filamente fantastice albastre în locul în care se formează stelele din fluxuri de răcire", a spus el. "Ar trebui să fie remarcabile comparativ cu imaginile noastre fotografiate cu un telescop la sol, care prezintă o pată de lumină albastră."

Cu toate acestea, răcirea extremă observată s-ar putea să nu fie la fel de neobişnuită pe cât pare.

"Ar putea fi ceva sincronizat, când într-un procent din timp obţinem această formare viguroasă de stele şi răcire rapidă", a concluzionat McDonald. "Este posibil ca fiecare grup pe care îl vedem să fi trecut prin această etapă, dar din cauză că este de scurtă durată, aceasta să fie singura instanţă pe care am descoperit-o. Este posibil să fi fost la locul potrivit în momentul potrivit."

Studiul va fi publicat în Nature pe 16 august.